Un astéroïde découvert un mois avant son approche de la Terre

Des astronomes ont repéré un astéroïde « potentiellement dangereux » qui passera à proximité de la Terre à la mi-octobre.

L’astéroïde, baptisé « 2010 ST3 », fait 150 mètres de diamètre et passera à 6 millions de kilomètres de la Terre. Il a été découvert par le télescope Pan-STARRS sur l’île d’Hawaï alors qu’il se situait à 32 millions de kilomètres le 16 septembre. C’est le premier « objet potentiellement dangereux » (PHO : potentially hazardous object) à être identifié par le nouveau télescope panoramique servant à scanner le ciel à la recherche d’éventuelles menaces. Les plus gros PHO ont déjà été catalogués mais les scientifiques soupçonnent la présence d’astéroïdes non-identifiés dans un rayon plus proche. Ils pourraient dévaster la Terre à une échelle régionale et pourraient se produire tous les 1000 ans.

Il est prévu que le télescope Pan-STARRS recense des milliers de nouveaux astéroïdes dans les années à venir avec une précision permettant de déterminer leurs orbites autour du Soleil. Tous les PHO susceptibles de représenter une menace sont enregistrés et la Nasa a déclaré que si l’avertissement se fait assez tôt, des missions pourront être organisées afin de détruire tout astéroïde ayant la Terre sur sa trajectoire.

La découverte de cet astéroïde « montre que Pan-STARRS est désormais le système le plus au point pour identifier des astéroïdes potentiellement dangereux », a déclaré Robert Jedicke, de l’Université d’Hawaï et travaillant au Pan-STARRS.

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